200年后世上最大的哺乳动物可能是牛?



地球上曾经有着很多种类的大型哺乳动物分布于各大洲,直到我们的祖先出现,各地大型哺乳动物开始步上灭绝之路。有科学家预期,如果人类继续以目前的步伐发展,200年后,陆上最大型的哺乳类动物将会是牛。

新墨西哥大学生物学家Felisa Smith率领团队,分析了6500万年以来,大型哺乳动物灭绝的资料数据,他们把时间轴以每100万年为一组,分析物种灭绝的趋势,发现但凡有人类出现的地方,就有大型哺乳动物步入灭绝。她的研究已发表于《科学》期刊(Science)。

Felisa Smith指出,人类似乎是唯一的因素:「在6500万年的哺乳动物灭绝史中,我们找不到涉及气候变化的因素。」

自12.5万年前开始至今,大型哺乳动物灭绝的机会比小型哺乳动物大,导致哺乳动物的平均体积缩小。

自原始人迁徙到欧洲和亚洲后的10万年,陆地哺乳动物的平均数量减少了一半。大约5万年前,人类去到澳洲,当地的哺乳动物平均体积下降到只剩10分之1。当智人(homo sapiens)去到美洲时,他们已懂得用长矛等工具。动物根本无以匹敌,北美地区的非飞行陆地物种减少11.5%,南美则减少9.7%。对上一次地球物种出现如此重大变化,是6600万年前,即恐龙灭绝的时期。

在智人出现前,北美哺乳动物的平均重量为98公斤,如今是少于8公斤。Felisa Smith表示,如果人类还不着手挽救这趋势,200年后,我们餵养的牛就会成为地球上最大的哺乳动物。也就是说,现存的大象、犀牛、长颈鹿、河马、野牛、老虎等大型哺乳动物,将很快在眼前消失,原因其实大家已太熟悉了,不外乎是过度猎杀、偷猎、丧失栖息等因素。

我们的祖先以至我们,毫无疑问是非常优秀的杀手,「但今日不同的是,我们当中,有些人的生活水平已变得相当舒适,是时候好好想一下该怎样对待地球了。」Felisa Smith说。

虽然Felisa Smith的研究认为,人是导致大型哺乳动物逐渐消失的最关键因素,但有科学家认为,气候暖化其实也会令哺乳动物的体积逐渐缩小。这涉及伯格曼法则(Bergmann's rule),简单来说,就是特定属或物种的动物,越是近北方,体积往往越大(因为要保暖)。至于体积小的动物,散热较快,让牠们可以适应较暖的环境。

In 200 Years Cows May Be the Biggest Land Mammals on the Planet (Scientific American)If we don’t act now, the largest animal alive in 200 years will be the domestic cow (Wired)



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